Кінофестиваль був започаткований у 1970 році. Спочатку це був дводенний огляд студентських короткометражних фільмів, знятих студентами кінематографічного факультету Київського державного інституту театрального мистецтва. Ще за радянських часів на «Молодості» були показані фільми видатних українських митців (у 1979 році фільм Івана Миколайчука «Вавилон ХХ» отримав головний приз фестивалю). Із 80-х років українці знайомилися з роботами режисерів-дебютантів з Болгарії, Грузії, Вірменії та Росії, часи перебудови стали епохою кінематографістів з країн Балтії, Казахстану, Азербайджану та Німеччини. З 1993 року фестиваль офіційно став міжнародним. Наразі, «Молодість» – єдиний кінофестиваль в Україні, що має акредитацію FIAPF (з 1991 року). Київський кінофорум входить до переліку 26 спеціалізованих фестивалів.

Перші кроки у великий кінематограф разом з «Молодістю» зробили відомі сучасні режисери: Фред Келемен, Том Тиквер, Франсуа Озон, Андраш Монорі, Денні Бойл, Стівен Долдрі. Учасників «Молодості» пізніше відзначали «Золотою пальмовою гілкою» (Брюно Дюмон) та «Золотим глобусом» (Ален Берлінер).

До географії конкурсних робіт належать країни майже з усіх континентів.

Раніше фестиваль проходив в останній тиждень жовтня. У 2017 році було оголошено нові терміни проведення «Молодості». 47-й кінофестиваль пройде із 27 травня по 3 червня 2018 року.

Перемовини з міжнародною кіноспільнотою щодо нових фестивальних дат тривали більше року. Оскільки КМКФ «Молодість» акредитований FIAPF, потрібно було отримати погодження з боку кожного члена федерації. Травень відкриває для фестивалю нові можливості – зможемо влаштовувати покази та фестивальні події просто неба.